A preserved heritage brought back to life

A preserved heritage brought back to life

Bourse de Commerce

The dialogue between heritage and contemporary creation, at the heart of the architectural project of Tadao Ando, started with the restoration of a rediscovered, magnified historic site.

The restoration of the state of the building as it was in 1889

“The Bourse de Commerce in Paris is remarkable for several reasons. In the various historical strata it displays, the building stands as an iconoclastic work. Its exterior shows the additions of each era: the column of the former Hôtel de Soissons (built by the architect Jean Bullant for Catherine de’ Medici in the 16th century), the circular surface and interior façades of the first Halle au Blé (constructed by the architect Le Camus de Mézières from 1763 to 1767), the iron cupola, conceived by the architect François-Joseph Bélanger and the engineer François Brunet from 1806 to 1813, and finally the exterior façades, the roofing, the inner layout and the decors produced by the architect Henri Blondel, during the transformation of the edifice into the Bourse de Commerce, in 1889.

The building is not just a simple superposition of these historic strata, but rather a fusion of eras. For example, during the transformation of the Halle au Blé into the Bourse de Commerce by Blondel in 1889, the doublerevolution staircase of Le Camus de Mézières was extended and included in a new, modern system of movement, while Bélanger’s metal structure — one of the greatest technical feats of the early 19th century — was given a glass ceiling and a painted decor.
In this way, the Bourse de Commerce is a manifesto for the Parisian architecture of the 16th, 18th and 19th centuries, recognised by several levels of protection: the listing of the Medici column in 1862, the inscription of the site in its entirety by a decree on 15th January 1975, while the cupola and its decor were listed by a decree on 20th June 1986. […]

“In the various historic strata it displays, the building stands as an iconoclastic work.”

An initial programme of probes of the building allowed for the completion of the analysis of the exterior and visible parts. […] These investigations into the structure were necessary because of the lack of construction documents from 1889. Both in archival research and on-site investigations, these non-destructive approaches succeeded in “reading” the building without damaging it. Materials which were common in the late 19th century, but which are almost all lost today, were thus recovered. […] The exterior façades came in for additional investigations, allowing for the identification of the Saint‑Leu stone they are made of.

The key moments and aspects of the restoration

The Medici Column : an icon

“The so-called Medici column, alongside the exterior façade of the Bourse de Commerce, is an icon of the Parisian landscape. Thanks to his demands regarding the column, the writer Louis Petit de Bachaumont is credited with the very first move in history in favour of its conservation. Publicly opposed to its destruction in 1748, he for the first time showed the attachment of Parisians to this large vestige of the former Hôtel de la Reine. The column became a listed monument in 1862, breaking with the history of the building beside it, then was once again conserved when part of the building was demolished in 1889. […]

Between 1574 and 1584, Queen Catherine de’ Medici entrusted the architect Jean Bullant with the extension of the existing palace […]. In a small courtyard, she had built the first self-standing column in Paris, as a sign of her power in the town. At the time, the observation platform was accessed through a door communicating with the Queen’s palace and a spiral staircase, topped by a ladder, two metres from the top. Today, the spiral staircase still communicates with the second floor of the Bourse de Commerce, via an arched passageway of a few steps.

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Close Drawing attributed to Alexandre Lenoir illustrating the inclusion of the column in Nicolas Le Camus de Mézières’ project.

Inspired by Trajan’s Column (put up in Rome in the late 2nd century BCE in the former forum of the Emperor Trajan), it is made from Oise limestone, with regular supporting blocks, infilled with plaster, as was shown by analyses of several fragments. Its base has no ornamentation, while the summit is decked with grooves, crowns, fleurs-de-lis, cornucopias, numbers, broken mirrors and coats of arms. In the upper section, there is a capital-platform topped by a metal structure. […] While the monument is appreciated, its function has never been identified. The column may have been an observation post for the Queen’s astrologer, Côme Ruggieri, even though this hypothesis has not been proved. […] In 1764, it was equipped with a sundial designed by Alexandre-Guy Pingré […] then it became a public monument when it was given a fountain in 1812, which has since disappeared. The current restoration aims at a strict conservation, by keeping the materials and all of the succession of reparations conducted from 1925 until 1981.”

The Halle au Blé : a circular utopia

“The programme for the Halle au Blé was drawn up in 1763 on the site. It was part of a new urban awareness, affirming the importance of public interest, which was developing in the second half of the 18th century. The construction of the hall and its surroundings was entrusted to Nicolas Le Camus de Mézières, an expert architect, sworn to the king and to his university. The resulting building was utterly original, in its urban setting. […]

The first public monument designed in the centre of a neighbourhood of rented accommodation, accessed by a star-shaped network of streets, the project based its originality on the will to make two halls in one, thanks to a building with arcades around a central courtyard. The choice of a ring design alludes to the figure of the circle, which during the Enlightenment, stood out as one of the basic models of architectural innovation. It broke away from the traditional schema of rectangular naves. […] 

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Close The Halle au Blé during its transformation in 1887: all that is left is the inner ring, the metal structure of the cupola and the Medici column.

The Medici column was included in one of the mantels of the exterior façade of the Halle au Blé. This rigorous step, which brought together the antiquity of the 16th century and the new construction of the 18th, introduced an irregularity into the strict rhythm of the building’s arches. Since then, all the constructors who have acted on the building have been confronted by the variation that the column eternally effects on the construction system. […]

The interior façade forms an archaeological reservoir of the 18th century project. Its cladding, around the rotunda, was recomposed by Blondel so as to form a new elevation with three levels. The other side of this interior façade was stripped bare during the restoration, showing up the fixtures and techniques chosen by Le Camus de Mézières. […] The architect flanked the hall with two double-revolution staircases, one to the east, the other to the west.”


The Cupola, from wood to iron : a feat of architecture and engineering

“Le Camus de Mézières’s Halle au Blé stands as an architectural manifesto with a radical schema: a ring-shaped hall, open in its centre towards a vast circular courtyard. New needs, resulting from the use of the hall rapidly led to its modification, making the Halle au Blé a structural laboratory: in succession, it gained a wooden cupola in 1782, then a cast-iron one, made in 1811 by François-Joseph Bélanger and François Brunet, with the assistance of Jacques Ignace Hittorff, the future chief architect of Paris during the Second Empire. This metal cupola—which can still be seen today—was the first ever construction made from this type of material, as a symbol of the industrial century that was being born.

Jacques Ignace Hittorff led the cupola project, under the direction of Bélanger, and left behind an exceptional drawn record of his contribution.
Our documentary research revealed the importance of a little-known iconographic archive, conserved at the Wallraf Richartz Museum in Cologne.
It includes two hundred and forty drawings. Many other documents seem to be associated with the production of cast-iron elements (made by the forges of Le Creusot). […] These drawings provided decisive support to the project for the restoration of the frame, in a mixture of cast and forged iron. […] As well as studying these archives, a series of samples were taken from the current frame. Initial exploration made by a drone provided an immediate diagnosis of the structure, before the drawing-up of a surveyor’s study using a laser, which confirmed the absence of any previous or structural deformation to the overall modelling of this frame. […]”

Pierre-Antoine Gatier, Chief architect of French historic sites, project manager. 
Extract from La Bourse de Commerce, Paris, co-published with the Bourse de Commerce — Dilecta, bilingual, to be published in 2021.

La restauration de l’état du bâtiment en 1889

« La Bourse de Commerce de Paris est remarquable à plusieurs titres. À travers les différentes strates historiques dont il témoigne, l’édifice constitue une œuvre iconoclaste. Son enveloppe témoigne ainsi de l’apport de chaque période : la colonne de l’ancien hôtel de Soissons (construite par l’architecte Jean Bullant pour Catherine de Médicis au 16e siècle), le plan circulaire et les façades intérieures de la première Halle au blé (édifiée par l’architecte Le Camus de Mézières entre 1763 et 1767), la coupole en fer, conçue par l’architecte François-Joseph Bélanger et l’ingénieur François Brunet entre 1806 et 1813, et enfin les façades extérieures, les couvertures, les aménagements intérieurs et les décors réalisés par l’architecte Henri Blondel, lors de la transformation de l’édifice en Bourse de Commerce, en 1889. 

L’édifice ne constitue pas une simple superposition de ces strates historiques, mais plutôt une fusion des époques. Ainsi, lors de la transformation de la Halle au blé en Bourse de Commerce par Blondel en 1889, l’escalier à double révolution du Camus de Mézières est prolongé et intégré à un nouveau système de distribution moderne, tandis que la charpente métallique de Bélanger — une des plus grandes prouesses techniques du début du 19e siècle — est dotée d’une verrière et d’un décor peint.  De fait, la Bourse de Commerce constitue un manifeste de l’architecture parisienne des 16e, 18e et 19e siècles, reconnu par plusieurs degrés de protection : classement de la colonne de Médicis par liste de 1862, inscription en totalité par arrêté du 15 janvier 1975, la coupole et son décor étant classés par arrêté du 20 juin 1986. […] 

« Au travers les différentes strates historiques dont il témoigne, l’édifice constitue une œuvre iconoclaste. » Pierre-Antoine Gatier

Une première campagne de sondages du bâtiment a permis de compléter l’analyse des ouvrages extérieurs et des éléments visibles. […] Ces investigations sur la structure ont été rendues nécessaires par l’absence de documents d’exécution de 1889. Tant par la recherche archivistique que lors des investigations in situ, ont été favorisées les démarches non destructives, pour parvenir à « lire » le bâtiment sans le léser. Des matériaux communs à la fin du 19e siècle, mais presque systématiquement perdus aujourd’hui, ont aussi pu être retrouvés. […] Les façades extérieures ont fait l’objet d’investigations complémentaires, permettant d’identifier la pierre de Saint-Leu qui les constitue. » 

Vue cavalière de l’hôtel de Soissons au début du 18e siècle, juste avant sa démolition, d’après le plan de Bretez, dit « de Turgo », vers 1734-1739
Close Vue cavalière de l’hôtel de Soissons au début du 18e siècle, juste avant sa démolition, d’après le plan de Bretez, dit « de Turgo », vers 1734-1739

Les moments forts et les points clés de la restauration

La colonne Médicis, Une icône

« La colonne dite Médicis, qui flanque la façade extérieure de la Bourse de Commerce, est une icône du paysage parisien. On attribue à l’écrivain Louis Petit de Bachaumont la toute première mobilisation de l’histoire de la conservation en sa faveur. S’opposant publiquement à sa destruction en 1748, il manifesta ainsi pour la première fois l’attachement des Parisiens à ce vestige colossal de l’ancien hôtel de la Reine. La colonne est classée dès 1862, rompant avec l’histoire de l’édifice qui la jouxte, puis de nouveau conservée tandis qu’une partie du bâtiment est abattue en 1889. […]

Entre 1574 et 1584, la reine Catherine de Médicis confie à l’architecte Jean Bullant l’extension de l’hôtel existant […]. Dans une cour étroite, elle fait édifier la première colonne isolée de Paris, signal de sa puissance dans la ville. L’accès à la plateforme d’observation s’effectuait alors depuis une porte communiquant avec l’hôtel de la Reine et un escalier à vis terminé par une échelle, à deux mètres du sommet. Aujourd’hui, l’escalier à vis communique encore avec le deuxième niveau de la Bourse de Commerce par un passage voûté de quelques marches.

Inspirée par la colonne Trajane (édifiée à Rome à la fin du 2e siècle avant J.-C. sur l’ancien forum de l’empereur Trajan), elle est construite en pierre calcaire de l’Oise, à assises régulières hourdées au plâtre, comme l’ont révélé les analyses des rares fragments. Elle dispose d’une base sans ornement et d’un fût décoré de cannelures, de couronnes, de fleurs de lis, de cornes d’abondance, de chiffres, de miroirs cassés et de lacs d’amours déchirés. En partie haute, se dresse une plateforme-chapiteau surmontée d’une structure métallique. […] Si le monument est apprécié, sa fonction n’a jamais été identifiée. La colonne aurait servi de point d’observation à l’astrologue de la reine, Côme Ruggieri, sans que toutefois cette hypothèse ne soit vérifiée. […] Elle est dotée en 1764 d’un cadran solaire conçu par Alexandre-Guy Pingré […] puis devient un monument public lorsqu’elle accueille une fontaine en 1812 aujourd’hui disparue. L’actuelle restauration a pris le parti d’une stricte conservation, en maintenant les matériaux et l’ensemble des réparations successives conduites depuis 1925 jusqu’en 1981. »

Centrée, 1/4 largeur
Colonne Médicis
Close Colonne Médicis
La Halle au blé en cours de transformation en 1887 : subsistent uniquement l’anneau intérieur, l’ossature métallique de la coupole et la colonne Médicis.
Close La Halle au blé en cours de transformation en 1887 : subsistent uniquement l’anneau intérieur, l’ossature métallique de la coupole et la colonne Médicis.

La Halle au blé, Une utopie circulaire

« Le programme de la Halle au blé est élaboré à partir de 1763 sur le terrain. Il s’inscrit dans une nouvelle conscience urbaine, affirmant l’importance de l’intérêt public, qui se développe dans la seconde moitié du 18e siècle. L’édification de la halle et du lotissement attenant est confiée à Nicolas Le Camus de Mézières, architecte expert juré du roi et de son université.

Le bâtiment proposé est inédit, par le plan urbain qu’il propose. […] Premier monument public conçu au centre d’un quartier de maisons locatives et desservi par un réseau de rues en étoile, le projet fonde son ori-ginalité sur la volonté de former deux halles en une, grâce à un bâtiment en arcades déployé autour d’une cour centrale. 

Le choix d’un plan annulaire fait référence à la figure du cercle qui s’affirme, à l’époque des Lumières, comme l’un des modèles primordiaux de l’innovation architecturale. Il constitue une rupture avec le schéma traditionnel des halles-nefs rectangulaires. […] 

La colonne Médicis est intégrée dans l’un des trumeaux de la façade extérieure de la Halle au blé. Ce geste rigoureux, qui rassemble le grand antique du 16e siècle et la construction nouvelle du 18e, introduit une irrégula-rité dans le strict rythme d’arcatures de l’édifice. Depuis lors, tous les construc-teurs sont intervenus sur ce bâtiment ont été confrontés à la variation que la colonne provoque irrémédiablement dans le systématisme constructif. […]

La façade intérieure constitue le réservoir archéologique du chantier du 18e siècle. Son parement, du côté de la rotonde, est par la suite recomposé par Blondel pour dessiner une nouvelle élévation à trois niveaux. Le revers de cette façade intérieure a été mis à nu à l’occasion du chantier de restauration, révélant les appareillages et mises en œuvre choisis par Le Camus de Mézières. […] L’architecte flanque la halle de deux escaliers à double révolution, l’un à l’est et l’autre à l’ouest. »

La coupole, du bois au fer, Une prouesse d’architecture et d’ingénierie 

« La Halle au blé du Camus de Mézières constitue un manifeste architectural au plan radical : une halle annulaire, ouverte en son centre sur une vaste cour circulaire. De nouveaux besoins, résultant de l’usage de la halle conduisent rapidement à sa modification, faisant de la Halle au Blé un laboratoire structurel : elle reçoit successivement une coupole de bois en 1782, puis une coupole en fonte de fer, réalisée en 1811 par François-Joseph Bélanger et François Brunet, avec le concours de Jacques Ignace Hittorff, futur grand architecte du Paris du Second Empire. Cette coupole métallique — celle que nous voyons aujourd’hui — est alors le premier ouvrage jamais réalisé avec ce type de matériau, symbole du siècle de l’industrie naissant.

Jacques Ignace Hittorff Elévation en coupe de la coupole projetée pour la Halle au Blé 1811
Close Jacques Ignace Hittorff Elévation en coupe de la coupole projetée pour la Halle au Blé 1811

Jacques Ignace Hittorff conduit le chantier de la coupole sous la direction de Bélanger, laissant un témoignage dessiné exceptionnel de sa contribution. Nos recherches documentaires ont mis en évidence l’importance d’un fonds iconographique peu connu, conservé au Wallraf Richartz Museum de Cologne. Il rassemble deux cent quarante dessins. De nombreux autres documents semblent pouvoir être associés à la production des pièces de fonte (réalisées par les forges du Creusot). […] Ces dessins ont offert un appui déci-sif à la mise au point du projet de restauration de la charpente, un ouvrage mixte en fonte de fer et fer forgé. […] Au-delà de l’étude des fonds documen-taires, une série de relevés de la charpente actuelle a été effectuée. Une pre-mière reconnaissance à l’aide d’un drone a offert un diagnostic immédiat de la structure, avant l’établissement d’un relevé de géomètre au laser, confirmant l’absence de déformation structurelle et préalable à la modélisation complète de cette charpente. […] »

Pierre-Antoine Gatier, architecte en chef des Monuments historiques, maître d’œuvre.  Extrait de La Bourse de Commerce, Paris, coédition Bourse de Commerce — Dilecta, bilingue, à paraître en 2021.