Bertille Bak

Bertille Bak

Bertille Bak

After Melissa Dubbin & Aaron S. Davidson, Edith Dekyndt, Lucas Arruda, Hicham Berrada, the Pinault Collection welcomed Bertille Bak in its artists’ residency in Lens, from September 2019 to July 2020.

Born in 1983 in Arras, Bertille Bak lives and works in Paris.

Through videos, installations, photographs, sculptures and drawings, Bertille Bak stages communities in which she has previously immersed herself in order to grasp their codes, customs and rites. From a Gypsy group in Ivry-sur-Seine, to a community of Polish immigrants in New York City, to the inhabitants of a Bangladeshi apartment building doomed to destruction, Bertille Bak draws her inspiration from these fragile populations to question the notion of living together and the excesses of contemporary society. Far from miserabilism, mixing reality and fiction, she uses her particular relationship with these minorities and her practice to show us their daily struggle and resistance. A humanist activist, Bertille Bak collects and archives the traces of these marginalized groups, these “invisible” people, to create filmic narratives, works tinged with a certain poetry, which in no way blurs the violence of human conditions. The result of this work oscillates between documentary, ethnographic research and investigation.

Originally from Arras, she devoted her first works to the mining towns of northern France. In 2007, she directed T’as de beaux yeux tu sais, her final year project at the Beaux-Arts de Paris, then in 2008, Fais le mur, a film in which she recounts the revolt of the inhabitants of the city n°5 of Barlin, a town in the mining basin, to contest the rise in rents and their forced exile.

A humanist activist, Bertille Bak collects and archives the traces of these marginalized groups, these “invisible” people, to create filmic narratives, works tinged with a certain poetry, which in no way blurs the violence of human conditions.

The discovery of the damage caused by silicosis, a disease caused by the inhalation of dust, caused her to feel a sense of injustice and brought her back to her personal history. As the granddaughter of a miner diagnosed with an abnormally high level of silica in his lungs, she wanted to work with this endangered community. She brings their memory back to life and gives a new look at these miner’s cottages, symbols of a bygone era. In 2017, she directed the film Tu redeviendras poussière (You will turn to dust again), to tackle the struggle of these silicosed men and their widows.

By taking up a ten-month residency at the Pinault Collection in Lens, one of the main urban centres of the Pas-de-Calais mining area, which has left its mark on the area economically and socially, Bertille Bak intends to deepen her research in a world that is dear to her and for which she has been fighting artistically for many years.


The interview

Before your residency in Lens in 2019-2020, you studied at the Le Fresnoy – National Contemporary Art Studio in Tourcoing, in 2007-2008. Had you been back to the north of France since then? What did you think about living here for an entire year?

The particularity of this residency is its location in a former mining town. In fact, the Louvre-Lens was built on the site of mine number 9 in Lens. And this mining territory already formed the basis of my artistic practice. I worked together with inhabitants of the area, knitting and unravelling this territory, stretching it out and playing with it to find a new and different way to talk about their past, present, and future. I’ve often come back because my family lives nearby. The last time I worked on a project that involved staying in the area for several months was in 2017. I worked with retired face miners about silicosis, an illness many of them contracted while working in the mines. So, the prospect of spending another year here to me seemed like a homecoming, a return to a known world, a sphere of familiarity that is enveloping and also comforting. I was very excited to see how the identity of this place had evolved as a result of a major museum landing here.


Being in residence isn’t a compulsory order of residence, and yet you were in residence during the first lockdown in France, from March to May 2020. How did this period impact your production?

This year made me want to dive back into the history of my own family’s involvement in underground mining, as I had at the start of my artistic practice, but I wanted to expand my research to include the contemporary period. My ancestors were miners who were already headed underground by the age of 13. I thought a lot about these sacrificed childhoods, of having to engage at times in one of the worst forms of work there is. So, what I wanted to do while I was here was come up with a non-exhaustive inventory of child labour in mines across the world. I wanted to develop a project with these “minor miners.” Children still today seem the ideal labourer: docile, cheap, able to worm their way into the narrowest spaces.  

I spent the first months of my residency focusing on researching the different kinds of mining. I also got in touch with a number of associations. When they announced the first lockdown in France, I was in Madagascar, where I had initiated an initiative together with children who had worked in the sapphire mines. I had to come back early. I was supposed to head on to Bolivia for silver mining, India for coal, Thailand for gold, and Indonesia for tin. Everything came to a grinding halt, as it did for everyone else. The main limitation of my work is that it can only exist by “making with.” It proclaims and believes in creating together. But how can we feel as one without seeing one another?  

This never-ending pandemic and the complexities of travelling still today led me to reconsider certain aspects. I kept on creating bonds, obviously at a distance and not in person, and I tried to create new construction networks, that is, to establish new collectives that can go into the field, entrusting them with making the images that I dreamt of incessantly during all those months – all in the hope of coming back to a kind of simplicity where the dynamic is ultimately an aesthetic one.


Did you reside full-time in Lens, or was Lens your base camp for exploring other places? If so, which ones?

At first, my residency in Lens was in fact supposed to be a springboard for these other expeditions. The fact of being boarded up at home led me back to an old project in which I used drawing to catalogue all the corons, or miners’ houses, before they were demolished. The very regular lines of these homes, symbols of our industrial heritage, actually reveal the most subtle differences. There is a kind of discreet personalisation by the former inhabitants of these masses of bricks, where each house initially appears the same in every way.


Among the artists awarded a residency in Lens by the Pinault Collection, Enrique Ramirez (in 2007-2009) and Hicham Berrada (in 2013), like you, also studied at Le Fresnoy. Did you know them? Did you talk to them before or during your residency about the area, the workshop, and the tools at your disposal?

I knew Hicham because we studied at the Beaux-Arts at the same time. Enrique and I were in the same graduating class at Le Fresnoy. We talked about the residency and its possibilities right away. But once I got here, the neighbours provided much more of a reference point; they provided an assistance that was specific to this place and which I thought had gone lost. It was as if they felt a duty to make sure that the new resident would be fully integrated.


The Lens residency is located in the heart of a former mining region, the Artois, which is still marked by this heritage, economically, socially, and topographically. Did this mining and industrial culture influence your production during the residency?

Together with the artist Charles-Henry Fertin, we had the opportunity of responding to a request that came from the museum’s neighbours as part of the Nouveaux Commanditaires initiative. This program allows groups of individuals to sponsor an artistic production that follows specifications that they themselves establish in function of their own interests and concerns. These neighbours had requested that their neighbourhood be included in the general foot-traffic pattern of visitors to the museum next door, the Louvre-Lens. These decrepit miner’s houses, which have been left waiting and waiting to be renovated (something that they were told was imminent already a decade ago), don’t necessarily provide the most uplifting image of the city today. And yet, this quirky expression of their identity, the architectural uniformity of their homes, could in fact become a draw for museum visitors, because it is such a prominent symbol of the area’s industrial heritage.

Our project, which will be implemented in the city in 2022, will combine the power of this past culture with its improbable metamorphosis at the hands of this major museum that has sprung up in this mining area. We don’t want to limit this area to a nostalgic vision stuck in the past. Instead we want to look at this part of the city as it exists now, because of this transformation. The project is called Les galeries du temps [“The galleries of time”]. It will unearth the part of the mining era that has been buried, and at the same time, it will mobilise actors in the current space to participate in a collective creative endeavour. The project looks at different time periods and different eras within this demarcated, circumscribed territory.


You identify, collect, and archive traces and testimonies of communities on the margins with whom you work: Polish immigrants in New York, a group of gypsies in Ivry-sur-Seine, and inhabitants of a building slated for demolition in the suburbs of Bangkok, among others. Did you apply the same protocols and investigations of living together and of social bonding during your residency in Lens?

To be honest, collecting testimonies or capturing the real isn’t really part of what I do. It certainly constitutes an essential material that I look at and receive during the extensive amount of time I spend with these groups, but what comes out of it is never an archive of the real. The work we do together is the result of new rules that the collective establishes to say things differently. Yes, we make use of these reserves, this wealth that the group has, but the idea is to reconstitute this reality, to reshape this raw material. If I had to define a method, I think that the common thread to each project is the succession of coffees shard on a daily basis in the place where the groups I work with live. In this sense, my residency in Lens is no exception to such a “protocol”. At the same time, having conducted projects for several years with the inhabitants of these neighbouring mining areas, I didn’t want to repeat my work on this very specific sense of community that I had studied down to its last detail.


Can you describe something that you created during this residency in Lens?

Mineur Mineur [“Minor Miner”] is the project that I conducted with children at five mining sites in different countries. It seeks to X-ray the ground, to shed light on these young people who were shoved into the veins of Mother Earth. It consists of installation of five screens that takes the opposing view of this dramatic situation; the only reference points in the images are to daily objects of a carefree childhood. The culmination of these five simultaneous videos is a joint initiative taken with all the children, a kind of disenchanted outdoor fair that compels them once more to meander underground as chronically invisible beings.


What did you expect from the residency? What had you planned? And what did you accomplish?

Being in residence means anchoring oneself to a territory, and sometimes, the immediate surroundings drive the research. This was the case in Lens, both because of the project commissioned by the neighbours, and the way it led to other, faraway territories that are also marked by their mining heritage.  There was no obligation to complete a production. I spent this residency basically doing research for these specific projects, as well as imagining ways of exhibiting the work ahead of time, not after, once the pieces are completed. The residency also allowed me to make an artist’s book.


What are your next projects for the coming months and years?

In the next few months, I will open shows of my work at the Louvre-Lens, at the Mario Merz Foundation in Turin, and at La Criée in Rennes. The work I developed during my residency will weave a connection between these various sites.


The residency is both a studio and a home. What was your experience of this live-work space?

This is already how I live in my Parisian suburb, because my studio is right next to where I live. In both cases, it is psychologically important to have to go outside to move between the studio and the house, that these two spaces are not totally enmeshed. That might just be a personal thing, since I struggle to keep my personal life and my work separate.


Melissa and Aaron S. Davidson started a vegetable garden in 2016 in backyard of the residence, and Edith Dekyndt buried fabrics there that ritualised a practice she had begun in Tournai and in Berlin. Did you devote any time to the residence’s backyard?

Not at all. I just left that big space to the three chickens who kept me company during my residency.


What was your favourite season?



Did you go see a match at the Bollaert stadium?

I’ve gone there often, but not during my residency, for the same reasons that kept everyone else at home for more than a year.


Do you have any advice or recommendations to give to future residents?

Buy a barbecue. Contrary to the myth of the north of France as engulfed by polar temperatures, Lens is often basking in sunshine.


Née en 1983 à Arras, Bertille Bak vit et travaille à Paris.

Au travers de vidéos, d’installations, de photographies, de sculptures et de dessins, Bertille Bak met en scène des communautés dans lesquelles elle s’est au préalable immergé afin d’en saisir les codes, les mœurs, et les rites. D’un groupe tsigane à Ivry-sur-Seine, à une communauté d’immigrés polonais de New-York, en passant par les habitants d’un immeuble bangkokien voué à la destruction, Bertille Bak s’inspire de ces populations fragiles pour interroger la notion de vivre-ensemble et les dérives de la société contemporaine. Loin du misérabilisme, mêlant réalité et fiction, elle se sert de sa relation particulière à ces minorités et de sa pratique pour nous montrer leur lutte et leur résistance quotidienne. Militante humaniste, Bertille Bak collecte et archive les traces de ces groupes marginalisés, ces « invisibles », pour créer des récits filmiques, œuvres teintées d’une certaine poésie, qui n’estompe en rien la violence des conditions humaines. Le résultat de ce travail oscille entre le documentaire, la recherche ethnographique et l’enquête.

Originaire d’Arras, elle consacre ses premières œuvres aux cités minières du nord de la France. En 2007, elle réalise T’as de beaux yeux tu sais, son projet de fin d’étude aux Beaux-Arts de Paris, puis en 2008, Faites le mur, film dans lequel elle relate la révolte des habitants de la cité n°5 de Barlin, ville du bassin minier, pour contester la hausse des loyers et leur exil forcé.

Militante humaniste, Bertille Bak collecte et archive les traces de ces groupes marginalisés, ces « invisibles », pour créer des récits filmiques, œuvres teintées d’une certaine poésie, qui n’estompe en rien la violence des conditions humaines.

La découverte des dégâts de la silicose, maladie provoquée par l’inhalation de poussières, provoque chez elle un sentiment d’injustice et la renvoie à son histoire personnelle. Petite-fille de mineur diagnostiqué avec un taux anormalement élevé de silice dans les poumons, elle souhaitait travailler avec cette communauté en voie de disparition. Elle fait revivre leur mémoire et offre ainsi un nouveau regard sur ces corons, symboles d’une époque révolue. En 2017, elle réalise le film Tu redeviendras poussière, pour aborder le combat de ces hommes silicosés et de leurs veuves.

En intégrant pendant dix mois la résidence de la Collection Pinault à Lens, l’un des principaux centres urbains du bassin minier du Pas-de-Calais qui a marqué économiquement et socialement le territoire, Bertille Bak entend approfondir ses recherches, dans un univers qui lui est cher et pour lequel elle se bat artistiquement depuis de nombreuses années.

Interview de Bertille Bak

Avant votre résidence à Lens entre 2019 et 2020, vous avez étudié au Fresnoy – Studio National des Arts Contemporains, à Tourcoing, entre 2007 et 2008. Étiez-vous déjà revenue dans le Nord de la France depuis ? Comment avez-vous accueilli la perspective de vous y installer pour un an ?

La résidence a la particularité de s’inscrire dans une ancienne cité minière qui était rattachée au puits 9 de Lens, et c’est sur cet ancien carreau de fosse qu’a été construit le Louvre-Lens. Or, le territoire minier a été la base de ma pratique artistique : avec ses habitants, nous l’avons tricoté, détricoté, étiré, truqué afin de raconter autrement leur présent, passé et devenir. J’y suis revenue régulièrement car ma famille habite à proximité. Le précédent projet au cours duquel j’avais passé plusieurs mois sur ce terrain datait de 2017 : réalisé avec d’anciens mineurs de fond, il mettait en exergue la silicose, cette maladie du travail.

"La perspective d’y passer une nouvelle année m’apparaissait comme un retour aux sources dans une sphère connue, enveloppante et sécurisante pouvoir découvrir l’évolution de son identité, conséquence de l’implantation d’un grand musée, m’enthousiasmait."

Être en résidence n’est pas une assignation à résidence et pourtant vous étiez en résidence lors du premier confinement en France, de mars à mai 2020. Comment cette période a-t-elle impacté votre production ?

Cette année m’a donné l’envie de me replonger dans cet héritage familial d’extraction sous-terraine, comme aux prémices de ma pratique, mais en élargissant les recherches à notre époque contemporaine.

Mes aïeux mineurs étaient en activité dans les galeries souterraines dès l’âge de 13 ans. Animée par une prise de conscience de l’enfance sacrifiée parfois contrainte d’exercer l’une des pires formes de travail, mon intention était ici de faire un état des lieux non exhaustif du travail des enfants dans les mines à travers le monde, tenter de développer un projet avec ces « mineurs mineurs ». L’enfant apparait encore aujourd’hui comme une main d’œuvre idéale, docile et peu onéreuse, capable de se faufiler au cœur d’étroits boyaux.

Les premiers mois de résidence se concentraient sur les recherches des différentes formes d’extractions ainsi que de multiples prises de contact auprès d’associations. À l’annonce du premier confinement en France, j’étais à Madagascar depuis quelques jours pour initier une action commune avec des enfants ayant travaillé dans les mines de saphirs. Le retour a été précipité. Les étapes suivantes devaient être la Bolivie pour l’extraction de l’argent, l’Inde pour le charbon, la Thaïlande pour l’or et l’Indonésie pour l’étain. Tout s’est stoppé net, comme pour tous d’ailleurs. L’impasse de mon travail est qu’il ne peut exister sans le « faire avec », il porte en étendard et avec conviction la création d’un commun. Mais comment est-il possible de faire corps sans se rencontrer ?

Cette interminable pandémie et la complexité de voyager encore aujourd’hui m’ont amené à repenser certains axes. Continuer de tisser des liens, certes à distance et sans la rencontre en chair, et tenter de monter de nouveaux réseaux de construction. À savoir constituer de nouveaux collectifs pouvant être sur le terrain et leur confier la captation des images que j’ai bien trop fantasmé durant tous ces mois. Pour espérer revenir à une certaine forme de simplicité où la dynamique prime sur l’esthétique.


Avez-vous résidé en permanence à Lens ou avez-vous fait de Lens votre camp de base pour d’autres explorations ? Lesquelles ?

Initialement, la résidence lensoise devait en effet servir de base de lancement vers ces différentes expéditions. Le fait d’être clouée à domicile a réactivé un travail passé, celui de l’archivage par le dessin de tous les corons de Lens en attente de destruction. Ces lignes régulières d’habitation, symboles du patrimoine industriel font émerger d’infimes différences. Sorte de personnalisation discrète des anciens habitants dans cette masse de briques ou chaque maison est en tout point similaire.


Parmi les artistes invités à résider à Lens par la Collection Pinault, Enrique Ramirez, de 2007 à 2009, et Hicham Berrada, en 2013, ont, comme vous, étudié au Fresnoy. Les connaissiez-vous ? Avez-vous échangé avec eux avant ou au cours de la résidence concernant le territoire, l’atelier, les outils ?

Je connaissais Hicham parce que nous étions au même moment étudiants aux Beaux-Arts. Quant à Enrique nous étions dans la même promotion au Fresnoy. Nous avons rapidement échangé sur les possibilités qu’offre la résidence. Mais une fois sur place, il s’agit bien plus des voisins qui apparaissent comme des référents, entretenant une entraide spécifique à ce milieu que je croyais pourtant perdue. Comme s’ils se sentaient investis d’un ensemble de devoirs pour la bonne intégration du nouveau résident.


La résidence de Lens est située au cœur d’un ancien bassin minier, l’Artois, encore marqué économiquement, socialement, topographiquement. Cette culture, minière, industrielle, a-t-elle influencé votre production au cours de la résidence ?

Nous avons eu l’opportunité, avec l’artiste Charles-Henry Fertin de répondre à une demande émanant des voisins du musée dans le cadre de l’action Nouveaux Commanditaires. Ce dispositif permet à des groupes d’individus de devenir commanditaires d’une production artistique selon un cahier des charges qu’il a lui-même établi en fonction de ses propres préoccupations. La demande formulée par ces voisins est d’intégrer leur quartier à la circulation des visiteurs du musée voisin, le Louvre-Lens. Ces corons en décrépitude et dans l’interminable attente des rénovations, annoncées comme proches depuis une décennie, donnent une image peu valorisante de la ville aujourd’hui. Pourtant ce particularisme identitaire, à savoir l’uniformité architecturale de l’habitat, pourrait être un attrait de déambulation pour le visiteur du musée puisqu’il est un marqueur fort de l’histoire industrielle.

Notre projet qui s’inscrira dans la ville en 2022 conjuguera à la fois la puissance de cette culture passée mais également sa métamorphose inédite insufflée par l’improbable atterrissage d’un musée de cette ampleur au sein d’une cité minière. Il ne s’agit pas d’enfermer ce terrain dans une image passéiste et nostalgique mais d’inscrire cette partie de la ville dans son présent, dans sa reconversion actuelle. Intitulé « Les galeries du temps », le projet amènera à la surface la partie enfouie de l’épopée minière tout en mobilisant tous les acteurs du territoire actuel vers une création collective et participative. Le projet conjugue plusieurs temps, plusieurs époques sur ce petit périmètre délimité, circonscrit.


Vous recensez, collectez et archivez les traces et témoignages de communautés fragilisées que vous côtoyez – des immigrés polonais à New York, un groupe tsigane à Ivry-sur-Seine, ou les habitants d’un immeuble voué à la destruction en banlieue de Bangkok… Avez-vous appliqué le même protocole, les mêmes interrogations sur le vivre-ensemble, le lien social, pendant le temps de la résidence à Lens ?

À vrai dire la collecte de témoignages ou captation du réel ne fait pas vraiment partie de mon travail. Elle est certes une matière essentielle que j’observe et reçois durant le long temps passé avec les groupes rencontrés mais ce qui est donné à voir n’est jamais une archive du réel. Le travail construit ensemble est le résultat de nouvelles règles s’ancrant au sein du collectif afin de se dire autrement. Disons que nous nous servons de la réserve de richesse propre au groupe, mais l’idée est de recomposer cette réalité, de pouvoir étirer cette matière première. Si je dois définir une méthode, je crois que l’unique similitude à chacun des projets est la succession de cafés partagés de façon quotidienne dans l’habitat des groupes avec lesquels je travaille. En ce sens, la résidence lensoise n’échappe pas à ce « protocole ». Néanmoins, ayant construit durant plusieurs années des projets avec des habitants de cités minières voisines, l’intention n’était pas de refaire un travail sur ce vivre-ensemble si spécifique dont j’ai déjà étudié les moindres recoins.


Pourriez-vous nous parler d’une création produite au cours de cette résidence à Lens ?

Mineur Mineur est ce projet réalisé avec les enfants sur cinq sites miniers de différents pays. Il se propose comme une radiographie du sol et une mise en lumière de ces jeunes propulsés dans les veines de la Terre-Mère. L’installation constituée de cinq écrans prend le contrepied de cette situation dramatique, les seuls référents parcourant les images appartiennent au registre ou objets usuels propres à l’enfance insouciante. Le point d’orgue de ces cinq vidéos simultanées est une action commune menée avec tous les enfants dans une sorte de kermesse désenchantée qui les propulse à nouveau dans les méandres des souterrains, à leur statut d’invisibles chroniques.


Qu’attendiez-vous d’une résidence ? Que projetiez-vous ? Et qu’est-ce qu’il a été accompli ?

Être en résidence implique de s’ancrer sur un territoire et parfois l’environnement immédiat est le moteur des recherches. Ça a été le cas à Lens, autant pour le projet dont les voisins sont commanditaires que pour cette ouverture vers des territoires lointains marqués par l’extraction. Il n’y avait pas ici d’obligation de finalisation d’une production, ce temps de résidence était consacré essentiellement aux recherches, pour ces projets précis mais également pour imaginer des parcours d’exposition en amont et non une fois les pièces abouties. La résidence a également permis de développer un livre d’artiste. 

"Être en résidence implique de s’ancrer sur un territoire et parfois l’environnement immédiat est le moteur des recherches."

Quels sont vos projets pour les mois et années à venir ?

Ces prochains mois verront l’ouverture d’expositions personnelles au Louvre-Lens, à la fondation Mario Merz à Turin et à la Criée à Rennes. Le travail échafaudé durant la résidence créera un parcours entre ces différents lieux.


La résidence est un atelier et un domicile. Comment avez-vous vécu ce territoire de travail et ce territoire domestique à la fois ?

C’est déjà le cas dans ma banlieue parisienne, l’atelier est attenant à l’espace de vie. Dans les deux cas, il est psychologiquement plus structurant de devoir passer en extérieur pour aller de l’atelier à la maison et inversement, que c’est deux espaces ne soient pas totalement imbriqués. C’est peut-être tout à fait personnel, ayant quelques problèmes de discernement entre ma vie personnelle et mon travail.


Melissa et Aaron S. Davidson avaient initié un potager en 2016 dans le jardin de la résidence ; Edith Dekyndt y a enterré des tissus ritualisant une pratique initiée à Tournai et à Berlin… Avez-vous pris le temps de vous consacrer au jardin de la résidence ?

Absolument pas, j’ai simplement laissé ce grand espace à 3 poules qui m’ont accompagnées en résidence.


Quelle saison avez-vous préférée ?



Êtes-vous allez voir un match au stade Bollaert ?

Souvent, mais pas durant la période de résidence, pour ces mêmes raisons qui ont figé le monde plus d’une année durant


Avez-vous un conseil, une recommandation, à transmettre aux prochains résidents ?

Acheter un barbecue. Contrairement au mythe du froid polaire du grand nord, Lens est souvent baigné par le soleil.